Una iglesia de orgías: el primer escenario de Aretha Franklin

María Rodríguez

Aretha Franklin, conocida por la “Reina del soul” y por sus temas Respect o You make me feel a natural woman, esconde detrás de su éxito una vida llena de vicios y de inseguridades.

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La cantante nació en 1942 en Memphis (Tennessee) pero se crió en Detroit con su padre, Clarence LeVaughn Franklin, un popular predicador en la ciudad, y sus hermanos. Cuando Aretha tenía tan solo 4 años, su madre, la cantante Barbara Franklin, les abandonó cansada de las promiscuidades de su marido y al poco tiempo fallecía.

Aretha Franklin no tardó en mostrar su talento y pronto se convirtió en la niña prodigio de la iglesia donde su padre predicaba el evangelio. Con tan solo 7 años ya sabía tocar difíciles piezas en el piano y reproducir canciones a la perfección con solo escucharlas una vez.

piano

 

Pero esa iglesia se convirtió en un “circo del sexo”, o así la definió el propio Ray Charles. El padre de Aretha utilizaba su iglesia para montar
grandes orgías
. En ese ambiente de lujuria la niña descubría precozmente la sexualidad  y fue probablemente la causa de su primer embarazo a los 15 años. Incluso llegaron a señalar a su padre como el progenitor de este primer hijo, aunque nunca se llegó a confirmar.

En las iglesias de la zona los rezos y cánticos al señor iba
n acompañados de un desenfrenado apetito sexual.  “En aquellos días yo tenía una afición por las orgías, pero tenía que ser el único gato en la habitación don dos o tres polluelas […] La gente del evangelio no pensaba de esa manera. A los gatos les gustaba con los gatos y a las pollitas con las polluelas y no importaba la mezcla. Cuando se trataba de puro sexo, eran más salvajes que yo y eso es decir” declaró el cantante de soul Ray Charles que conocía bastante a la familia Franklin.

Billy Preston, otra figura del soul, respaldó el testimonio de Ray Charles. En aquellas iglesias los cantantes homosexuales del soul también encontraron su hueco y fuera de ellas eran rechazados y llamados mariquitas “Dentro de la iglesia una gran parte de la música era creada por los hombres gays. En la iglesia te sentías orgulloso de ser parte de la élite de los músicos gays” comentó.

ray y billy
Billy Preston / Ray Charles

Mientras tanto a Aretha  se le veía cada vez con un amante distinto. La joven estaba llena de inseguridades, seguramente originadas por la carencia de una figura materna en su vida. Ella quería que la gente creyera que tenía una vida de cuento de hadas e incluso vendió a la prensa falsas historias de romances que nunca tuvo.

A los 17 años tuvo su segundo hijo con el productor  Edward Jordan pero lo acabó criando ella y su familia. Después, en 1962, se casó con Teddy White, su mánager. Él era un proxeneta consciente del talento de Aretha Franklin y solo quería explotar su imagen. Era una relación de conveniencia, nunca se quisieron. Con él Franklin consiguió su primer contrato discográfico y su primer gran éxito Respect en 1967. Dos años más tarde se divorciarían.

Para entonces el camino de Aretha ya había perdido el rumbo. Empezó a beber  y a fumar hasta 3 paquetes diarios. En mayo de 1967 se cayó mientras actuaba en Columbia, Georgia, y se rompió el brazo. La cantante aseguró que los focos le habían deslumbrado y se había tropezado pero en realidad el verdadero responsable fue alcohol que había ingerido antes del concierto.

Durante ese año no paró de beber y de comer compulsivamente y a finales del 1968 estaba fuera de control.  Muchas veces ni se presentaba a los conciertos.

Pronto empezó a sentir celos de otras cantantes del género como Roberta Flack, Barbra Streisand o Natalie Cole quien puso fin en 1975 a la racha de 8 años en los Grammy de Franklin.  Aretha se sentía superada por el resto de las mujeres y no podía mantener amistad con ninguna.

premio
Aretha Franklin recogiendo el Premio a la Vanguardia del NAACP Image Awards en 2008

Aun así Aretha continuó con su carrera y a su vez cuidaba de su padre quien se quedó 6 años en coma tras haber sido disparado. Pero después del fallecimiento de su padre en 1984 Aretha tocó fondo. Despidió a todos sus trabajadores y dejó de dar conciertos a pesar de estar arruinada. Su hermana Carolyn fallecía 4 años después y su hermano Cecil había caído en las drogas. Sin embargo ella sacó fuerzas y volvió a subirse a los escenarios en 1989 con Whitney Houston, la estrella del momento. En 1992 Bill Clinton le pidió que cantara el himno nacional en la Convención Nacional Demócrata. Su carrera empezaba a resurgir de nuevo.

A pesar de los obstáculos y las dificultades con las que se fue encontrando Aretha,  ha sido premiada numerosas veces entre ellas, 20 veces con el Grammy. Y a sus 73 años la Reina del soul no ha abandonado su trono y sigue subiéndose a los escenarios.

El 20 de enero de 2009 se presentó en el acto de asunción al mando del presidente de EE.UU., Barack Obama, para cantar el tema “My Country This of Thee”, y para el 2016 está planeando una nueva gira en Estados Unidos.

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